Un des meilleurs moyens de comprendre le suspense est de le voir en action.

Il pleut. Le courant est coupé. Les véhicules ne fonctionnent pas. Vous êtes entouré de dinosaures, mais vous ne pouvez pas les voir. Soudain, vous entendez un boum lointain. C’est peut-être le tonnerre, peut-être le courant qui essaie de se rétablir. Un autre boum. Le sol tremble, les fenêtres vibrent. Enfin, vous regardez la tasse d’eau sur le tableau de bord. Elle se ride. 

Vous êtes maintenant sûr qu’il se passe quelque chose.

Vous êtes dans une des scènes les plus remplies de suspense de l’histoire du cinéma : la scène du T-Rex de Jurassic Park. Qu’est-ce qui le rend si mémorable ? Ce n’est pas le T-Rex. D’autres scènes présentent des dinosaures, mais vos cheveux ne se sont pas dressés sur votre tête comme cette fois. Quelle est la formule secrète qui amène le public au bord de son siège ?

Cela se résume en un mot : suspense.

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Qu’est-ce que le suspense ?

Commençons par une définition littérale du suspense. Le suspense est le sentiment d’anxiété que vous ressentez lorsque vous n’êtes pas certain de ce qui se passe. Si vous voulez créer du suspense, vous avez besoin de danger, bien sûr, mais quels autres éléments devez-vous prendre en compte ?

  • Enjeux : si ça se passe mal, y aura-t-il de terribles conséquences ? Comme le dit le légendaire agent littéraire Donald Maass, « si vous ne pouvez pas répondre à la question « et alors ? », les enjeux de votre histoire ne sont pas assez élevés ».
  • Personnages : quels sentiments les personnages nous inspirent-ils, d’une manière ou d’une autre ? S’il s’agit du héros, l’aimons-nous suffisamment pour vouloir qu’il s’en sorte ? Si c’est le méchant, est-ce que nous voulons le contraire ? Sans investissement émotionnel dans la personne concernée, aucun sentiment ne vous touche.
  • Tension : le conteur a-t-il établi le danger imminent ? Ce danger est-il crédible et réaliste, ou du moins réaliste dans les règles de son propre univers ? Il n’y a peut-être plus de dinosaures, mais après que Jurassic Park a passé plus d’une demi-heure à construire un scénario quelque peu crédible dans lequel les dinosaures peuvent exister, le T-Rex semble bien réel.

Exemples de suspense

Il ne suffit pas de faire entrer en scène un personnage qui tient un pistolet pour établir du suspense. Pour manier votre thriller de manière originale, vous devez savoir comment les maîtres développent du suspense. Examinons quelques exemples frappants de suspense qui mettent en lumière l’art d’accumuler de la tension :

Jurassic Park

Nous allons décomposer la première scène de T-Rex de Jurassic Park pour voir pourquoi elle fonctionne si bien. 

  1. Enjeux : si un T-Rex se présente, les conséquences seront effectivement terribles pour nos personnages.
  2. Personnages : non seulement deux enfants sont présents, mais les docteurs Alan Grant et Ian Malcolm sont aussi deux êtres humains distincts en chaire et en os qui ont des personnalités et des manies uniques.
  3. Tension : en montrant l’eau vibrer au pas d’un T-Rex qui approche, une chose est claire : ce monstre est si puissant que nous ne pouvons pas nous empêcher de sentir le suspense.

Psychose

Alfred Hitchcock, le « maître de suspense » cinématographique, a dit quelque chose d’intéressant pour créer de la tension :

Le mystère prend forme lorsque le spectateur en sait moins que les personnages du film. Le suspense prend forme lorsque le spectateur en sait plus que les personnages du film.

Lorsque le spectateur ressent l’approche du danger alors qu’un personnage ne le ressent pas, c’est un suspense automatique. Prenez par exemple la célèbre scène de douche de Psychose. Le public regarde le meurtrier arriver, mais Marion Crane se lave sous la douche et n’a aucune idée de son sort. C’est ce court moment d’horreur qui vous pousse au bord de votre siège par le suspense.

Le Silence des agneaux

Passons au roman de Thomas Harris, notamment un aspect de son méchant psychopathe, le Dr Hannibal Lecter, tueur en série. À première vue, il ne semble pas inspirer la sympathie. C’est un meurtrier, clair et simple.

Mais Harris ne laisse pas la première rencontre avec Lecter se dérouler de manière conventionnelle. Lecter est étrangement doux, même poli. Lorsque l’agent du FBI Clarice Starling fait appel à lui pour attraper Buffalo Bill, Lecter accepte, en échange d’une petite demande. Il veut juste une fenêtre avec une vue. 

Bon, ce n’est pas vraiment réconfortant. Mais en nous laissant porter un coup d’œil sur l’humanité de Lecter, Harris met en place la plus grande terreur de toutes. Lorsque Lecter s’évade plus tard, tout le travail de construction de personnage d’Harris (établir Lecter comme un homme intelligent, charmant, même étrangement humain) le rend seulement plus menaçant. À la fin du roman, nul ne peut dire ce qu’il fera ensuite.

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Comment créer un suspense

Qu’est-ce que Jurassic Park, Psychose et Le Silence des agneaux ont en commun ? 

Établir une menace crédible

Chaque œuvre prend le temps de développer la crédibilité de sa menace centrale. Jurassic Park nous montre pour la première fois des dinosaures modernes. Psychose nous mène sur une route trompeuse, en se fixant sur la fuite de Marion Crane avec une enveloppe d’argent, puis nous fait rencontrer Norman Bates, étrange et solitaire. Le Silence des agneaux présente Buffalo Bill comme antagoniste principal, puis introduit Hannibal Lecter comme un méchant beaucoup plus dangereux et intelligent.

Vous n’avez pas non plus besoin d’une menace réaliste pour établir du suspense. Si le public croit que les personnages principaux ont peur de la menace, cela suffit. Prenez par exemple Sauron, le méchant du Seigneur des anneaux de J.R.R. Tolkien. Sauron n’est pas réel. Mais en suivant la logique interne de l’histoire, nous voyons qu’il n’y a qu’un moyen de vaincre Sauron, ce qui fait que le suspense persiste dans le monde entier.

Mettre quelque chose « en jeu »

Si le public se soucie de vos personnages, toute menace imminente pour leur sécurité suffit à créer du suspense. Retournons à la célèbre question de Donald Maass : et alors ?

Est-ce vraiment si terrible si le personnage principal n’atteint pas ses objectifs ?

Les aventures d’espionnage et les thrillers psychologiques sont célèbres pour associer des conséquences énormes aux actions des personnages principaux. Dans Opération tonnerre d’Ian Fleming, la mission personnelle de James Bond coïncide avec empêcher SPECTRE d’utiliser des armes nucléaires contre des civils innocents. Dans Le Cardinal du Kremlin de Tom Clancy, Jack Ryan tente d’empêcher les Soviétiques de développer des technologies antimissiles qui bouleverseraient le monde.

Retirer l’option d’un personnage pour lui retourner

Les enjeux de votre thriller ne doivent pas toujours inclure un méchant qui menace le monde d’une destruction nucléaire. Dans la littérature, le suspense s’ajoute aux enjeux sans recourir à des clichés. 

Par exemple, dans Ne tirez pas sur l’oiseau moqueur, nous avons l’histoire du procès d’un individu criminel. Ça arrive tout le temps. Mais l’auteure Harper Lee donne au procès un poids culturel et émotionnel important.

L’avocat Atticus Finch ne combat pas un T-Rex, mais Ne tirez pas sur l’oiseau moqueur est toujours une référence dans la maîtrise de créer du suspense. Toutes les scènes présentent des éléments émotionnels, car le lecteur sait quel est vraiment l’enjeu : non seulement la vie d’un homme, mais Finch doit risquer sa propre réputation et son bien-être personnel pour monter sa défense.

Établir la possibilité que votre personnage principal peut perdre

Dans Psychose, la femme que nous prenions pour personnage principal, Marion Crane, est assassinée au milieu du film. Lorsque la sœur de Marion arrive au Bates Motel pour enquêter, le film a établi que Norman Bates était une menace très réelle et crédible. Il y a du suspense dans tous les coins, car le public sait qu’il est toujours en liberté.

Même un thriller d’espionnage dans lequel « le monde entier est en jeu » peut perdre son suspense si le public ne croit jamais qu’un auteur pourrait laisser quelque chose d’aussi mal se produire. George R.R. Martin, auteur du Trône de fer, est célèbre pour tuer des personnages principaux bien établis. Un personnage important meurt dans le premier livre et le reste de la série, le public se demande si son personnage préféré suivant va mourir chaque fois qu’il est dans une situation difficile. 

(Remarque : vous pouvez ajouter du suspense si vous terminez juste avant que le personnage meure ou soit sauvé, ce qui crée une accroche pour le prochain chapitre.)

La différence entre le suspense et l’anticipation

Le suspense est la tension au cœur d’une histoire. Dans une situation pleine de suspense, les choses peuvent se passer très mal ou très bien pour nos personnages principaux. Nous avons tendance à considérer le suspense comme la tension d’une mort imminente. Mais ce n’est pas toujours le cas.

Le présage, par exemple, peut ajouter de la tension à l’intrigue sans nécessairement accroître le suspense. À l’aide de cette astuce, l’auteur ne fait que suggérer un danger à venir ou un mystère, sans qu’il fasse partie du présent. Dans L’Adieu aux armes, Ernest Hemingway décrit brièvement un automne avec une prémonition de mort : les feuilles tombent tôt. 

Si vous voulez fusionner les deux, envisagez d’ajouter un « fusil de Tchekhov » à l’intrigue. Le fusil de Tchekhov est souvent utilisé au théâtre. Si un fusil est accroché bien en vue dans le décor de la pièce, il ferait bien de prendre une part importante à un moment de l’intrigue. La présence du fusil établit non seulement la crédibilité d’une menace, mais s’ajoute également à l’atmosphère de suspense : quand le fusil sera-t-il utilisé ?

Comment écrire du suspense

Chaque fois que les objectifs de vos personnages sont en danger, vous avez la possibilité de créer un grand suspense. Il peut s’agir d’un suspense évident, comme des personnages qui combattent un espion russe qui vient de sortir une arme à feu. Ou d’un suspense littéraire : la menace imminente d’un personnage qui perd son amour-propre. Mais tant que vous donnez au lecteur une raison de se soucier de la façon dont l’histoire se déroule, toute scène de menace immédiate éveillera de l’intérêt. Surtout s’il a des dinosaures.

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